Quanto è sicura la tua acqua?

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Nel mondo moderno la disponibilità di acqua potabile pulita è una delle principali colonne portanti della nostra civiltà. Non pensiamo quasi a cosa succede quando apriamo un rubinetto in casa e abbiamo una fornitura illimitata di acqua potabile pulita e sicura.

Tuttavia, nonostante la disponibilità di acqua pulita ci sono ancora problemi con l'approvvigionamento idrico pubblico, negli Stati Uniti ci sono, in media, quasi 7.000 avvisi sull'acqua bollente, quando le società idriche richiedono che l'acqua sia bollita prima che possa essere sicura bevuto a causa di problemi con la fornitura che lo rendono pericoloso da bere. Inoltre ci sono problemi notevoli in cui l'approvvigionamento idrico è stato contaminato e rappresenta potenzialmente un rischio per coloro che la bevono.

Storia del trattamento delle acque pubbliche

Il trattamento dell'acqua in varie forme risale a molto tempo fa con gli antichi Greci ed Egizi che filtravano e facevano bollire l'acqua o utilizzavano l'allume per rimuovere le particelle sospese entro il 1500 aC. La maggior parte delle culture cercava di attingere l'acqua da fonti incontaminate, da qui gli acquedotti romani che portavano l'acqua da città esterne come Roma.

A Londra durante il XVII secolo fu costruito il New River, deliberatamente progettato per scorrere lentamente per aumentare la sedimentazione e lungo il suo percorso per catturare erbacce e detriti.

Uno dei fattori principali per il miglioramento del trattamento dell'acqua è stata l'introduzione del water closet (WC) che utilizzava un flusso maggiore di acqua per eliminare i rifiuti, prima di allora i pozzi neri erano principalmente utilizzati per i rifiuti solidi, tuttavia l'acqua aggiuntiva causata le fosse a traboccare e contaminare i fiumi e altre fonti d'acqua portando a malattie. Per illustrare la situazione, a Chicago l'utilizzo di acqua pro capite è passato da 33 galloni a oltre 144 galloni in meno di trent'anni.

Un aumento della consapevolezza della trasmissione di malattie come il colera, il tifo e la febbre gialla nel XIX secolo si è manifestato in un crescente bisogno di filtrare e trattare l'acqua potabile comunale. La crescita delle città e la contaminazione delle vicine fonti d'acqua da parte delle acque reflue e dei rifiuti industriali ha portato a una crescente domanda di un migliore trattamento dell'acqua.

La comprensione della diffusione della malattia era ancora basilare in quel momento e molti scienziati ritenevano ancora che malattie come il colera fossero trasmesse da cattivi odori. Fu lo scienziato John Snow che utilizzò i primi modelli di dati per dimostrare che il colera era passato dall'acqua, riuscì nel 1854 a dimostrare che un'epidemia di colera a Londra poteva essere ricondotta a un singolo pozzo su Broad Street.

In seguito a ciò, a Lowell, MA dopo un'epidemia di tifo nel 1890, William Thompson Sedgwick applicò metodi batteriologici alle indagini e fu in grado di stabilire un legame tra l'acqua contaminata e la malattia.

All'inizio del XX secolo si iniziò a utilizzare un trattamento dell'acqua efficace rispetto alla semplice filtrazione per rimuovere i solidi. Nel 1902 Jersey City divenne la prima città degli Stati Uniti ad utilizzare la clorazione per migliorare la sicurezza dell'acqua. Tuttavia c'erano alcuni che dubitavano ancora che fosse necessario un trattamento chimico, questo caso fu chiarito con un incidente nel 1916.

Il 14 gennaio 1916, l'apparecchiatura di clorazione a Milwaukee, Wisconsin, cessò di funzionare per 7 ore. In quel periodo l'acqua pompata dal lago Michigan ha causato da 25.000 a 100.000 casi di diarrea e 500 casi di febbre tifoide, con 60 morti. A questo punto la necessità del trattamento stava diventando chiara. [1]

Trattamento dell'acqua moderno

Il moderno trattamento dell'acqua è costituito da una serie di processi, alcuni dei quali diversi in determinate aree.

  • Pre-clorazione: il cloro viene utilizzato per uccidere i batteri e le alghe nell'acqua prima della filtrazione.
  • Aerazione: l'aria viene soffiata attraverso l'acqua per rimuovere il ferro e il manganese disciolti.
  • Coagulazione: all'acqua vengono aggiunti prodotti chimici come il solfato di alluminio che fa sì che i solidi disciolti come limo, argilla o solidi organici si raggruppino insieme in grumi che possono essere rimossi più facilmente mediante sedimentazione e filtrazione.
  • Sedimentazione: l'acqua può riposare in vasche in modo che i solidi floccati affondino sul fondo della vasca e possano essere rimossi.
  • Filtrazione: per rimuovere eventuali particelle residue dall'acqua, può essere filtrata utilizzando letti di sabbia o carbone attivo.
  • Disinfezione - per uccidere batteri, virus e altri agenti patogeni Il cloro o l'ozono possono essere usati come agenti disinfettanti ". In alternativa può essere utilizzata la luce ultravioletta.

Una volta che l'acqua è stata trattata, viene immagazzinata in serbatoi sigillati prima di essere pompata attraverso la rete di tubazioni fino a casa tua.

Potenziali problemi con il trattamento dell'acqua

Il trattamento dell'acqua è controllato in modo molto rigoroso e l'uscita viene regolarmente monitorata per garantire che sia sicura e entro standard accettabili. Tuttavia, ci sono alcuni potenziali problemi con l'uso di sostanze chimiche come parte del processo di trattamento.

Ad esempio, il cloro reagisce con i composti organici naturali presenti nell'acqua per formare sottoprodotti chimici potenzialmente dannosi. Questi sottoprodotti, trialometani (THM) e acidi aloacetici (HAA), sono entrambi cancerogeni in grandi quantità e sono regolamentati dalla United States Environmental Protection Agency (EPA).

Ci sono meno sottoprodotti creati quando si utilizza l'ozonizzazione, tuttavia, è stato scoperto che l'ozono reagisce con gli ioni bromuro nell'acqua per produrre concentrazioni del sospetto bromato cancerogeno. Il bromuro può essere trovato nelle riserve di acqua dolce in concentrazioni sufficienti per produrre (dopo l'ozonizzazione) più di 10 parti per miliardo (ppb) di bromato - il livello massimo di contaminante stabilito dall'USEPA. [2]

Ripartizione del processo di trattamento delle acque

Come con qualsiasi processo, possono esserci momenti in cui il processo è compromesso, questo è il momento in cui la tua compagnia idrica locale emetterà un "avviso di bollitura dell'acqua". Emesso quando sono presenti livelli inaccettabili di batteri o virus nell'acqua o quando sono presenti livelli inaccettabili di nuvolosità.

Un avviso di bollitura dell'acqua può essere causato da una serie di motivi, ad esempio una conduttura dell'acqua rotta o che perde è la causa per cui oltre la metà degli avvisi viene emessa con una contaminazione microbica confermata che porta a quasi il 14%. [3].

Avvisi sull'acqua bollente

Quando si verifica un problema con l'approvvigionamento idrico, può essere impossibile determinarlo poiché l'acqua del rubinetto potrebbe avere lo stesso aspetto e sapore ma potrebbe contenere contaminazioni microscopiche come batteri o virus. Quando un problema è stato identificato dalla compagnia idrica, ti verrà consigliato di riscaldare l'acqua a ebollizione per almeno un minuto per assicurarti che sia sicura da consumare. [4]

Non tutti capiscono o reagiscono correttamente a un avviso quando viene consegnato, quasi la metà delle persone che ricevono un avviso di bollitura dell'acqua (48,3%) ignorerà il consiglio. [5] Anche quando le persone erano consapevoli della necessità di far bollire l'acqua, l'87% si è impegnato in comportamenti che potrebbero aumentare il rischio di infezione come dimenticarsi di bollire l'acqua per lavarsi i denti (54%) o preparare il cibo con acqua non bollita (17% ). [6]

Pertanto, anche se stai molto attento, è possibile mettere a rischio te stesso o la tua famiglia o perdendo un avviso di bollitura o non seguire le istruzioni per forza dell'abitudine. Inoltre, è probabile che ci sia un momento prima che l'avviso di bollitura dell'acqua possa essere distribuito efficacemente in cui potresti essere a rischio a causa di un approvvigionamento idrico non sicuro.

Problemi con l'approvvigionamento idrico

Negli Stati Uniti ci sono una serie di potenziali problemi che possono verificarsi con l'approvvigionamento idrico, tra cui:

  • Metalli pesanti come piombo o arsenico: i metalli pesanti sono presenti in natura e non possono essere distrutti, ma possono anche entrare nell'approvvigionamento idrico attraverso l'inquinamento o le tubazioni di piombo. I metalli pesanti sono pericolosi in quanto si accumulano nel corpo e causano rischi per la salute che vanno dall'avvelenamento da piombo a potenziali rischi di cancro.
  • I nitrati possono entrare nella fornitura dai fertilizzanti e dal deflusso delle aziende agricole e possono causare metaemoglobinemia nei neonati.
  • Gli acidi alacetici (HAA) sono un sottoprodotto della clorazione dell'acqua potabile e possono causare irritazione agli occhi e alla pelle e possono provocare il cancro.

Ci sono prove che ci sono problemi con l'acqua in tutta l'America. L'EPA ha dichiarato che ci sono 41 stati che hanno segnalato livelli di piombo nell'acqua potabile superiori a quelli accettabili. L'American Society of Civil Engineers ritiene che sia necessario un investimento di 80 miliardi di dollari per risolvere i problemi con le infrastrutture idriche che, in alcuni punti, hanno più di 150 anni. [7]

Crisi idrica a Flint

Il problema più recente relativo all'approvvigionamento idrico negli Stati Uniti è la crisi in corso a Flint, nel Michigan.

L'approvvigionamento idrico a Flint è stato modificato nell'aprile 2014 dall'acqua trattata del dipartimento delle acque e delle fognature di Detroit proveniente dal Lago Huron e dal fiume Detroit all'acqua proveniente dal fiume Flint. È stato riferito che non sono stati applicati inibitori della corrosione che hanno causato la lisciviazione del piombo proveniente dai tubi vecchi nella rete idrica. È stato riscontrato che ci sono 29.100 tubi di piombo obsoleti che devono essere sostituiti all'interno del sistema idrico Flint. [8]

Il piombo è stato utilizzato all'inizio del XX secolo per collegare le forniture domestiche alle alimentazioni principali in ghisa poiché era facile da lavorare e relativamente economico. Da allora è stato scoperto che le tubazioni di piombo possono rilasciare piombo nella rete idrica, specialmente se ci sono certamente contaminanti nella fornitura. La precedente fonte di approvvigionamento era stata trattata per mantenere i livelli di piombo nell'acqua a un livello accettabile, tuttavia la nuova fornitura non era stata trattata allo stesso livello.